Nuevo asteroide impactará contra la Tierra, pero la NASA tiene un plan

La NASA lanzó el jueves por la noche una sonda espacial llamada OSIRIS-REx para perseguir un asteroide oscuro y potencialmente peligroso llamado Bennu. La sonda tomará una muestra del asteroide y, en una novedad para el programa espacial de Estados Unidos, la traerá de vuelta a la Tierra.

“¡La NASA lo hizo de nuevo!”, dijo Jim Green, director de la División de Ciencia Planetaria de la agencia espacial, durante una reunión tras el lanzamiento.

“Esta noche es una noche para celebrar”, dijo Ellen Stofan, científica de la NASA. “Vamos en camino a un asteroide”.

La sonda OSIRIS-REx despegó a las 7:05 pm ET desde Cabo Cañaveral en la punta de un cohete Atlas V de United Launch Alliance. “Nuestra nave @OSIRISREx está en camino y todo va de acuerdo al itinerario”, tuiteó la NASA.

Los encargados de la misión dijeron que el lanzamiento había sido sin contratiempos, que la nave está en excelentes condiciones y que la misión está cumpliendo con todos sus objetivos iniciales.

“La OSIRIS-REx está feliz y saludable”, dijo Rich Kuhns, director del programa en Lockheed Martin Space Systems, la empresa que construyó la nave.

El investigador principal de la misión, Dante Lauretta, dijo que el próximo gran momento será ver el asteroide Bennu por primera vez desde la OSIRIS-REx.

“Todos en el equipo tienen una imagen en sus cabezas de cómo se verá Bennu y será genial verlo como es en realidad”. Esas imágenes comenzarán a llegar dentro de unos dos años, cuando la sonda se vaya acercando al asteroide.

La vida real imitando a Hollywood

Si piensas que la misión a Bennu se parece un poco a la trama del filme de ciencia ficción de 1998 “Armageddon”, estás en lo correcto, pero sin Bruce Willis (la nave no va tripulada) y sin transbordadores espaciales (la NASA los jubiló en 2011).

En esta historia de la vida real, la OSIRIS-REx estudiará y recogerá una muestra de Bennu, un asteroide grande y redondo que ha entrado en la lista de asteroides potencialmente nocivos de la NASA. Eso significa que Bennu es una de las rocas espaciales más peligrosas de las que tenemos conocimiento debido a que algún día podría chocar con la Tierra.

Está programado que la sonda llegue a Bennu en agosto de 2018. Durante meses se dedicará a tomar fotos, escanear la superficie del asteroide y crear un mapa.

Luego, en julio de 2020, la OSIRIS-REx desplegará su brazo robótico de 3-35 metros de largo llamado TAGSAM y hará contacto con la superficie de Bennu durante unos cinco segundos. Durante ese corto tiempo, el brazo usará una ráfaga de nitrógeno para levantar rocas y polvo y así tratar de asir una muestra de polvo y guardarla. “Básicamente somos una aspiradora espacial”, dijo Lauretta.

La NASA espera conseguir al menos 60 gramos y tal vez hasta 2 kilogramos de polvo y pequeñas rocas del asteroide.

La OSIRIS-REx comenzará el camino de vuelta a casa en marzo de 2021 y llegará a la Tierra el 24 de septiembre de 2023, pero no aterrizará. En un drama estilo Hollywood, la sonda volará sobre Utah y dejará caer una cápsula con las muestras del asteroide. Un paracaídas guiará la cápsula hasta un campo de pruebas en Tooele County, Utah.

¿Puede Bennu impactar la Tierra?

La respuesta corta es tal vez. Si lo hace, es lo suficientemente grande como para provocar daños. Benni tiene un diámetro de 492 metros. Su próximo acercamiento a la Tierra será en 2135 cuando pasará justo dentro de la órbita lunar.

Este acercamiento cambiará la órbita de Bennu y los científicos creen que podría esto podría hacer que imparte en la Tierra en algún momento entre 2175 y 2199. Las posibilidades son mínimas, cerca de una en 2,500, pero la NASA quiere tener la mayor precaución posible sobre cualquier amenaza al planeta.

Vale la pena aclarar que aunque Bennu es una amenaza conocida, la NASA ha dicho que solo se ha encontrado poco más del 50 por ciento de los asteroides del tamaño de Bennu cercanos a la Tierra. Lo que significa que podría haber muchas más amenazas desconocidas ahí afuera.

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *